¿Ciencia o Pobreza? (por Óscar García López)

Allá por el año 2005 tuve la suerte de estar con Javier Pérez Mercarder, uno de los principales expertos en física multiescalar aplicada a la astrofísica y la cosmología. Estuvo hablando de la importancia de la conquista de Marte, que en aquel año fue votado como el hito científico más relevante, según la revista Science, y que tan de moda esta ahora con el Perseverance.

Cuando llegó el turno de preguntas, un alumno hizo una un tanto inquietante sobre el coste de las misiones a Marte, si compensaba o no en un mundo en el que convivimos con la pobreza. En respuesta, Javier enseñó su teléfono Motorola mientras explicaba que parte de la tecnología desarrollada para colonizar Marte era responsable de que pudiésemos comunicarnos con esos dispositivos.

El valor de la ciencia es indiscutible. Funciona. Utilizarla supone derribar barreras que, hoy en día, pueden parecer inexpugnables. Pensemos, por ejemplo, en las vacunas contra la COVID. El desarrollo de las comunicaciones permite estar conectado con el mundo, disponer de información valiosa en tiempo real. 

Pero lo que hoy quisiera plantear conecta con la idea de aquel alumno. La pregunta es si es más importante llegar a Marte o, por ejemplo, poner a punto una vacuna contra alguna devastadora enfermedad como la malaria.

El coste total de la misión Perseverance ha sido de 2.700 millones de dólares, dato que se ha publicado en los medios de comunicación.

Por otro lado, Pedro Alonso, nuestro insigne investigador-medico, experto mundial en el tratamiento y vacunación contra la malaria, estima que existen 300 millones de personas infectadas y que anualmente se producen entre 700.000 y un millón de muertes causadas por la enfermedad.

Una vacuna contra la malaria cuesta aprox. 6 €, y, por tanto, podríamos haber vacunado a los 300 millones de personas por 1.800 millones de €. Si nos centramos en las 700.000 muertes, a 6€ son 4.200.000 €. Comparado con los 2.700 millones, no hay color. ¡Casi se podría vacunar a todos los enfermos de malaria!

Algunas personas se preguntan si se debería priorizar la lucha contra la malaria frente a la conquista del espacio. Y quien dice malaria dice cualquiera de los problemas de salud que nos azotan. ¿Deberíamos darle mayor importancia a la investigación contra el cáncer o a la investigación arqueológica que revela ruinas en Pompeya y permite especular sobre qué sucedía en Italia antes de la erupción del Vesubio?

Es posible que el debate sea absurdo. No pretendo ser dogmático ni mezclar churras con merinas. Hace poco vi una antigua entrevista que le hacia Jesús Quintero a José Saramago en la que el premio Nobel hablaba del poder y de la riqueza. Aquí está el link por si quieren echarle un vistazo (la recomiendo, especialmente el fragmento entre los minutos 12:26 y 15:17).

La realidad está ahí, pero puede poseer un tinte inmoral. ¿Ciencia o pobreza? 

Vivimos en un mundo desequilibrado. Y mi deber, como científico, es posicionarme a favor de la ciencia, aunque la perversión, que también se traslada a otros ámbitos de la vida (consumo, transporte, sistema económico, sistema político), me resulte evidente.

Aún teniendo claro mi apoyo a la ciencia, me queda el resquemor de valorar la situación con la ventaja de estar del lado favorable de la balanza. Es fácil apostar por la conquista de Marte si tu familia no se muere de malaria. Es fácil hablar de ciencia si vives en EEUU o en España, en lugar de un lugar con condiciones de extrema pobreza como Congo. Es fácil estar a favor de la ciencia si estudias el paleolítico viviendo en un país que te ofrece recursos sin reparo.

En fin, como se suele decir, para gustos, los colores.

Esas cositas de la ciencia, los científicos, el mundo y lo social.

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