Cerebros y sus circunstancias

La investigación actual está contribuyendo a resolver viejas polémicas de la Psicología. Una de las más virulentas se ha relacionado con la pregunta de si lo que los individuos hacen está sujeto a los caprichos de la situación o depende de su propia personalidad, de si el ‘estar’ tiene o no tiene que ver con el ‘ser’.

Recuperé de mis archivos un informe, publicado hace tiempo en el ‘American Psychologist’, que reunía cantidades ingentes de información sobre la utilidad del ‘Psychological Testing’ para el ‘Psychological Assessment’. La evidencia considerada en ese informe destruía el axioma –acríticamente aceptado por determinadas corrientes de la Psicología—de que la conducta pasada es el mejor predictor de la conducta futura (r = 0,39). Los psicólogos que siguen recurriendo a nebulosas ideas como el ‘historial de aprendizaje’ o los ‘repertorios básicos de conducta’ deberían reconsiderar seriamente su perspectiva.

En una investigación publicada en ‘Neuron’ (Functional brain networks are dominated by stable group and individual factors, not cognitive or daily variation) se concluye que las redes funcionales del cerebro se encuentran dominadas por “características individuales estables”.

Esas redes funcionales pueden variar a lo largo de distintas escalas temporales: desde una estabilidad completa a variaciones asociadas a los procesos psicológicos elementales activos en un determinado momento. Entre ambos extremos se pueden apreciar variaciones según el estado cerebral (arousal, resolución de una determinada tarea), según el momento del día (p. e. ritmo circadiano), en semanas o años (p. e. experiencia en una determinada tarea) o entre individuos.

2018_Gratton (A)

Si las redes son estables independientemente de los individuos, entonces se espera una gran semejanza a través de las medidas, aunque se consideren distintos individuos, sesiones y tareas.

Si las redes se encuentran dominadas por la variabilidad individual, entonces se espera una gran semejanza en las redes del mismo individuo y una reducida semejanza entre las redes de distintos individuos.

Las redes que varían sustancialmente a través de las sesiones o de las tareas presentarán una semejanza limitada a la misma sesión o a la misma tarea.

Esas diferentes fuentes de variabilidad son relevantes para mejorar nuestra comprensión de cuál es el sustrato neurobiológico de las redes funcionales del cerebro, y, por tanto, de su relevancia para responder preguntas que atormentan a los psicólogos desde hace décadas.

Para encontrar la evidencia necesaria que permita responder la pregunta de cuál es las opción más ajustada a los hechos, el equipo responsable de esta investigación considera la base de datos del Midnight Scan Club que incluye más de 10 horas de registro fMRI de diez individuos que completan 5 tareas durante diez días. En cada sesión se hace un registro en reposo y se completan cuatro tareas (visual, motor, memoria y semántica). Se calculan matrices de conectividad funcional entre 333 regiones corticales para buscar patrones congruentes a través de los registros y de los individuos.

El resultado principal de los análisis es que las redes funcionales se agrupan según la identidad de los individuos: “la variabilidad individual da cuenta de la mayor parte de la información registrada, mientras que los efectos de las tareas o de las sesiones es sustancialmente menor”.

Es más, los cambios que evocan las tareas que los individuos completan están vinculados a las características estables de los propios individuos. El efecto de los estados transitorios es minúsculo: “las redes que se construyen a través de las co-activaciones al resolver las tareas se parecen de modo asombroso a las redes funcionales que se detectan en estado de reposo”.

Esa relevancia de los individuos se aprecia especialmente en las regiones fronto-parietales y dorsales que se asocian al procesamiento controlado de alto nivel. En procesos más elementales esa relevancia se reduce, pero de ningún modo desaparece.

2018_Gratton (B)

En resumen, los efectos del contexto son menores. La parte del león se asocia a las características funcionales intrínsecas de los individuos. El resultado general posee consecuencias tanto para la investigación como para las probables aplicaciones:

1.- Las redes funcionales valoran características estables de los individuos.

2.- El estado de los individuos contribuye modestamente a la organización de las redes funcionales del cerebro.

3.- Las variaciones de sesión a sesión son más ruido que señal.

Escriben los autores de este informe:

La mayor parte de la organización funcional de las redes proviene de factores estables, tales como el genoma, las conexiones estructurales, y el historial de co-activación de largo recorrido temporal entre regiones.

Los factores más coyunturales, como los procesos cognitivos activos en un determinado momento o las fluctuaciones diarias, son mucho menos relevantes

(la evidencia) subraya la relevancia de una aproximación individualizada a la hora de estudiar las propiedades de la organización cerebral

(…) ignorar el papel de las diferencias individuales en la organización de las redes cerebrales conducirá a una sustancial pérdida de información

(…) los usos clínicos de las redes funcionales serán más precisos si se optimizan separadamente para cada individuo, lo que es consistente con la aproximación de la medicina personalizada”.

La moraleja de esta completa investigación cae por su peso: lo que sucede en el cerebro de los individuos al reaccionar a determinadas circunstancias del contexto depende, en gran medida, de las propiedades intrínsecas de los cerebros de cada uno de los individuos.

Comprender el ‘ser’ resulta esencial para darle sentido al ‘estar’.

‘Game Over’.

 

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